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Mars n’a jamais été aussi populaire: dix sondes l’explorent actuellement

Publié le 14 fév 2021
par Agence Science-Presse

La première photo de Mars envoyée par la sonde spatiale Al-Amal (Source: Agence spatiale des Émirats arabes unis)

  • La semaine dernière, les premières sondes des Émirats arabes unis (Al-Amal) et de la Chine (Tianwen-1) sont arrivées en orbite. Si tout va bien, Tianwen-1 devrait ensuite rejoindre deux autres appareils qui sont déjà sur le sol martien.
  • C’est la première fois qu’autant de sondes explorent la planète rouge. Au total, il y a actuellement 10 sondes spatiales en orbite ou posées sur Mars. Et une onzième mission, le rover américain Perseverance, devrait arriver jeudi. 

Ce n’est pas un hasard si les trois missions arrivent presque en même temps cette année: elles profitent toutes les trois du même «alignement».

  • Tous les 26 mois, la Terre et Mars sont au plus près l’une de l’autre.

Al-Amal «espoir», la sonde des Émirats arabes unis, est arrivée en orbite le 9 février.

  • Il s’agit de la première mission spatiale du pays au-delà de l’orbite terrestre.
  • Objectifs: analyser l’atmosphère et la météo martienne. 

Tianwen-1 «question au ciel», la sonde de la Chine, est arrivée en orbite le 10 février.

  • Il s’agit de la première mission vers Mars du pays.
  • En avril ou en mai, un véhicule doit s’en détacher et se poser sur Utopia Planitia, une plaine de l’hémisphère nord de Mars.
  • Objectifs: analyser l’atmosphère et le sol, rechercher des traces de glace et de vie. 

Perseverance, la sonde des États-Unis, devrait arriver en orbite mercredi.

  • C’est la première partie d’une mission conjointe avec l’Europe.
  • Elle transporte un mini-hélicoptère et un véhicule qui devrait atterrir le 18 février sur le cratère Jezero.
  • Objectifs: effectuer le premier vol d’essai sur Mars, collecter des roches martiennes, rechercher des traces de glace et de vie. 

Six sondes déjà en orbite

  • Mars Odyssey (États-Unis, 2001);
  • Mars Express Orbiter (Europe, 2003);
  • Mars Reconnaissance Orbiter (États-Unis, 2005);
  • Maven (États-Unis, 2013);
  • Mars Orbiter Mission ou Mangalyaan (Inde, 2013); et
  • ExoMars Trace Gas Orbiter (Europe-Russie, 2016). 

Deux sondes américaines déjà au sol

Depuis un demi-siècle, 60% des missions martiennes ont échoué, soit parce qu’elles se sont écrasées à l’atterrissage, soit parce qu’elles ont raté leur entrée dans l’atmosphère.

  • Les seules sondes fonctionnelles à avoir touché le sol martien sont américaines.
  • Une sonde soviétique a survécu 2 minutes à son atterrissage en 1971.
Agence Science-Presse